悩み・質問

2017/12/21

私たちの身のまわりに使われる「鉱物資源」~レアメタル編~

みなさん、ご機嫌よう。こんてなんじゃ。先週に引き続いて「鉱物資源(金属資源)」についてご紹介しましょうかのう。鉱物資源って何?と思われた方は、前回の記事をご覧いただければと思うのじゃが、今回は「レアメタル」についてご紹介しますぞ。

レアメタルってそもそも何?

レアメタルは直訳すると、レア=稀な、メタル=金属。埋蔵量が少ない、あるいは、地質学的にその量は大きくとも採掘できる量に限りがあったり、精練するコストが高いなどの理由で流通量・使用量が少なかったりする「非鉄金属」のことを指しておるぞ。

※経済産業省は“地球上の存在量が稀であるか、技術的・経済的な理由で抽出困難な金属のうち、現在工業用需要があり今後も需要があるもの”と定義しています。

レアメタルは31鉱種あるのじゃが、どんなものがあるのか、先週もご紹介した元素の周期表でご確認くださいな。

※レアメタルの一種は17分類され、その総称をレアアースといいます。レアメタルの数をカウントするときには、この17つをまとめて1鉱種と数えます。ただし、レアメタルの種類すべてを数え上げるときには47種ということもあります。

▼鉱物資源の全体像(元素の周期表)

工学や化学を専門的に学んだ方、工業系の仕事をしている方にはご存じの元素も多いかと思うんじゃが、おそらく大半の方が「初めて聞いた…」という元素が多いかもしれませんな。それでも、リチウムやチタン、白金(プラチナ)など、いくつかは知っているものがあるんじゃないかのう。

レアメタルはどのようななものに使用されているの?

レアメタルは希少なものばかりなんじゃが、金属の強度を増したり、さびにくくなる効果を持っておる。発光ダイオード、電池、永久磁石、電子触媒、光触媒など、生活工業製品をつくるのに必ず必要なもの、また、その機能性を高めるものとして使用されており、みなさんの生活、現代社会を支えておりますぞ。(ほんの少し使用=添加するだけで効果を持つのがレアメタルの特徴でもありますぞ。)

ひとつひとつ使用用途は異なるため、今回31種すべてのことを説明しきれないのじゃが、代表的なものを以下に挙げさせてもらおうかのう。

■レアメタルの使用用途
リチウム…リチウム電池など
チタン…航空機、原子力プラントなど
プラチナ…自動車触媒、宝飾品など
ニッケル…ステンレス鋼、ニッケル水素電池など
タングステン…超硬工具、特殊鋼など
モリブデン…鋼材、顔料など
ホウ素…合金添加剤、耐熱ガラス
バリウム…X線造影剤、光学ガラス
■レアアースの使用用途
ネオジム、ジスプロシウム…モーター用磁石など
セリウム…液晶パネル、廃ガス触媒など
イットウリウム…テレビの蛍光体など

こうして代表的な元素の使用用途を見ても、みなさんの身のまわりにあるものにレアメタルが使用されているとご理解いただけると思うんじゃが、テレビ、パソコン、携帯電話をはじめ、自動車や建築資材には欠かせないものとなってきましたのう。(みなさんにもおなじみのステンレスがニッケルというレアメタルが使用されていることからもわかりますな。)

ちなみに、近い将来は電気自動車やロボットがさらに活躍する時代に入ると思うのじゃが、レアメタルはその製造に必須の材料のため、今後も消費が伸びるということが予想されていますぞ。

日本は世界有数のレアメタル消費国

ますます重要性が高まるレアメタルじゃが、世界的に見ても希少で埋蔵している地域も限られておるので、それぞれ産出国が偏在している状態じゃ。(とりわけ、レアアース17種は、中国が世界の産出量の90%以上を占めておりますぞ。)

現在、日本にはレアメタルを産出する鉱山はなく、100%輸入に頼っておる。製造業が盛んな日本は、その使用量は世界のなかでも多く、ニッケルは世界全体の8%、モリブデンやプラチナ(白金族金属)は16%を占めており※、安定供給のために、政府もさまざまな対応をしておる。また、レアメタルを含む金属鉱物資源全体のリサイクル利用も推進されておりますぞ。

※独立行政法人石油天然ガス・金属鉱物資源機構:出所/ニッケル:WBS、モリブデン、白金族金属:工業レアメタル2016年実績

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